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免疫機能の司令塔!ヘルパーT細胞が果たす重要な役割

ヘルパーT細胞の主な働きは、外部から侵入したウィルスなどに感染した細胞(抗原)の排除です。

まさに「司令塔」とも言えるその働きや、Th1細胞とTh2細胞のバランスなどについて、徹底解説します。

ヘルパーT細胞は重要な免疫機能!抗原を攻撃する指令を出す

白血球の一種である「リンパ球」と呼ばれる細胞のうち、70〜80%を占めているのがT細胞です。胸骨の裏側にある胸腺(英語でThymus)で作られているので、頭文字のTをとりT細胞と名づけられました。

T細胞の主な働きは「感染した細胞の排除」

T細胞は、体内に侵入してきたウィルスなどに感染してしまった細胞を見つけ出し、排除するという役割を主に持っています。

もしもT細胞がなければ、身体は免疫不全の状態に陥って、ウィルスや細菌に感染しやすくなってしまいます。ガンにかかる可能性も非常に高くなってしまうのです。

T細胞はいくつかの種類に分けられます。主なものは「ヘルパーT細胞」と「キラーT細胞」です。

ヘルパーT細胞は司令塔の役割を果たす

外部から侵入したウィルスなどに感染してしまった細胞(抗原)による刺激を受けた時に、他の免疫細胞たちへ攻撃の指令を出す、いわゆる「司令塔」的な役割を果たすのがT細胞です。ヘルパーT細胞の表面には、「抗原レセプター(人で言うところの目のようなもの)」があり、これで外部から入ってきた異物(抗原)を認識するのです。

T細胞には「Th1」「Th2」の2種類がある!

ヘルパーT細胞は、分泌されるタンパク質(サイトカイン)のパターンによって更に2つに分けられます。

ウィルスに対し攻撃細胞を強化する「Th1」

まず、1つはTh1細胞です。感染した細胞を攻撃する「キラーT細胞」の数を増やして、抗原に対する攻撃力のアップを図ってくれます。感染した細胞を最初に攻撃する「NK(ナチュラルキラー)細胞」にも抗原の情報を伝えることで、さらに攻撃力アップ。

これらの免疫反応を「細胞性免疫」とも言います。

アレルゲンに対し抗体を作らせる「Th2」

もう1つは、Th2細胞です。リンパ節で樹状細胞から抗原の情報を受け取ると活性化し、B細胞(抗体を作る免疫細胞)に対し抗体を作り出すよう指示を出します。その抗体は抗原にピッタリと結合して、動けなくしてしまいます。そうなると抗原は、新たに正常な細胞を感染させることが不可能となるのです。

また、それまでマクロファージなどの食細胞(抗原を食べてしまう免疫細胞)が認識できずにいた抗原が、抗体が結合していることで認識されやすくなります。

Th2細胞は血液中に溶け込んでいるため、この免疫反応は「液性免疫」とも言われています。

Th1細胞とTh2細胞のバランスはまるでシーソー

Th1細胞は、先述したように抗原を直接攻撃できる細胞を活性化させる働きがあります。Th1細胞の量が少ないということは、当然その働きが弱くなっているということです。

つまり、正常な細胞が変化した「ガン細胞」に対する攻撃が弱まってしまうということなのです。

また、Th1細胞よりTh2細胞の方が優位な状態にあると、抗体が過剰に作られてしまう危険性が。これが花粉症などアレルギーの原因の1つと考えられています。

T細胞には「選抜システム」がある!

このように、体の免疫機能にとって非常に重要な役割をもつT細胞ですが、全ての細胞が活躍できるわけではないようです。

T細胞は、レセプター遺伝子をランダムに組み替えることにより、様々な型のT細胞を作り出しています。そうしてどんな敵(抗原)に対しても対処できるよう準備をしているのです。

しかし、ランダム故に自分すら攻撃してしまうような、困った細胞が出来上がってしまう可能性もあります。そうなるとリウマチなどの自己免疫疾患を引き起こす原因に。

また、逆に抗原を全く認識できない、不良品のT細胞が作られる可能性もあります。

そういった危険性を含み持っているT細胞ですが、実はそのような可能性をできるだけ低くするシステムも存在しています。 胸腺内で作られたT細胞は、血液中に入り全身をめぐる前に、「自分を強く攻撃しない」「抗原を正しく認識できる」安全なものだけを「選抜」するシステムがあるのです。

免疫機能の司令塔とも言える働きをするヘルパーT細胞。T1とT2、2つの細胞のバランスをできるだけ均等に近い状態に保つことが、何よりも健康への近道と言えるかもしれませんね。

免疫マン

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